ASMA - Síntomas, Diagnóstico y Tratamiento

ASMA - Síntomas, Diagnóstico y Tratamiento

El asma bronquial es una enfermedad respiratoria muy común provocada por una inflamación de los pequeños canales de aire de los pulmones, llamados bronquíolos.

El proceso inflamatorio lleva a la formación de edemas, aumento de la producción de moco y espasmo del árbol respiratorio, dificultado el paso de aire por los pulmones. Este proceso recibe el nombre de broncoespasmo y se caracteriza por dificultad para respirar, chirrido, tos y sensación de opresión en el pecho.

En este artículo vamos a explicar el asma, abordando sus causas, síntomas, diagnóstico y opciones de tratamiento.

¿Qué es el asma?

Para poder explicar lo que es el asma y cómo surge, necesitamos primero pasar por algunos aspectos básicos de la anatomía de las vías respiratorias.

Cuando inspiramos, el aire entra por la nariz (o boca), pasa por la laringe y llega a la tráquea, un calibroso tubo que da origen al tracto respiratorio inferior. La traquea se bifurca, formando los bronquios principales, cada uno yendo hacia uno de los pulmones. Conforme avanzan hacia el interior de los pulmones, los bronquios se ramifican en segmentos cada vez menores, llamados bronquíolos, que, a su vez, terminan en los alvéolos, estructura donde ocurre la oxigenación de la sangre. Los bronquios terminales son canales de aire tan pequeños, que tienen un diámetro de sólo 0, 5 milímetros.

Por motivos aún no bien aclarados, los pacientes con asma desarrollan un proceso inflamatorio crónico en sus vías respiratorias pequeñas. Esta inflamación hace que el asmático sea una persona con un pulmón extremadamente sensible. Los estímulos ambientales simples, como la exposición al polen, el humo, el polvo, el frío, etc., que son fácilmente tolerados por los pulmones de personas sanas, suelen provocar una intensa reacción alérgica en los pulmones de los pacientes con asma. Esta reacción exacerbada lleva a la formación de edemas en los bronquíolos, producción excesiva de moco y espasmos en la musculatura de los bronquios (broncoespasmo), factores que provocan una gran reducción en el calibre de las vías aéreas, dificultando el paso de aire.

El individuo con crisis de asma tiene dificultad para inspirar, pero una dificultad aún mayor de expirar, haciendo con que parte del aire inhalado quede atrapado dentro de los alvéolos, provocando una hiperinsuflación de los pulmones.

Afortunadamente, esta obstrucción provocada por la reducción del calibre de las vías aéreas es un proceso reversible, característica esencial que distingue el asma de la bronquitis crónica y del enfisema pulmonar, enfermedades conocidas como EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica).

El asma es una enfermedad que puede desaparecer o presentar gran mejora en la adolescencia. En algunos casos, desaparece y regresa años después en la vida adulta; en otros, se va y nunca vuelve. También hay los pacientes que desarrollará asma por primera vez sólo en la vida adulta, algunos sólo en la tercera edad.

Síntomas del asma

El asma es una enfermedad que puede surgir a cualquier edad, pero es más común en los niños. En el 75% de los casos, se manifiesta antes de los 7 años de edad. Se estima que la enfermedad acomete cerca del 10% de la población pediátrica y el 5% de los adultos.

Los signos y síntomas más comunes del asma son la falta de aire, el broncoespasmo (caracterizado por un chido en el pecho durante la respiración) y la tos. Muchos pacientes también se quejan de la sensación de peso o compresión en el pecho. Una característica típica del asma es el agravamiento de los síntomas por la noche.

El asma suele manifestarse en ataques, que van y vuelven, y son desencadenados por algunos factores conocidos, como virosis respiratoria, humo, frío, polvo, por el de animales, etc. Cuando fuera de las crisis, el paciente habitualmente no presenta síntomas, sin embargo, algún grado de broncoespasmo suele estar presente, principalmente en los pacientes con formas más graves de asma. En general, estos individuos se adaptan a esta ligera disminución del calibre de sus vías respiratorias y no mencionan quejas durante su día a día, a menos que tengan que hacer algún esfuerzo.

El asma suele ser clasificado como intermitente, persistente leve, persistente moderado o persistente grave. Clínicamente, cada clase suele tener las siguientes características:

1. Asma intermitente

Las crisis de asma surgen con una frecuencia menor de 2 días a la semana, el paciente se despierta menos de 2 noches al mes con crisis, la bombita con broncodilatador sólo es necesaria en menos de 2 días a la semana y el asma no suele influir en las actividades del día a día.

2. Asma persistente leve

Las crisis de asma surgen con una frecuencia mayor que 2 días a la semana (pero no todos los días), el paciente se despierta por lo menos 3 a 4 noches al mes con crisis, la bombilla con broncodilatador es necesaria en más de 2 días a la semana (es decir, pero no todos los días y no más de 1 vez al día) y el asma puede causar ligeras limitaciones en las actividades del día a día.

3. Asma persistente moderado

Las crisis de asma surgen diariamente, el paciente se despierta más de una vez por semana con crisis, la bombilla con broncodilatador es necesaria todos los días y el asma puede causar limitaciones en las actividades del día a día.

4. Asma persistente grave

Las crisis de asma surgen diariamente, más de una vez al día, el paciente despierta todas las noches con crisis, la bombilla con broncodilatador es necesaria varias veces al día y el asma puede causar graves limitaciones en las actividades del día a día.

Las pruebas respiratorias, que se explicarán más adelante, también se utilizan para ayudar en la graduación de la gravedad del asma.

Signos de gravedad de una crisis de asma

Algunos pacientes además de presentar asma persistente moderada a grave, también pueden presentar severos ataques agudos de asma, siendo necesario atención médica. Las señales de gravedad de una crisis asmática incluyen:

  • Gran esfuerzo para respirar.
  • Labios rojizos o azulados.
  • Crisis de ansiedad.
  • Dificultad para hablar.
  • Intensa sudoración.
  • Nítido uso de la musculatura torácica, abdominal o del cuello durante la respiración.
  • Reducción de la conciencia o confusión mental.

Causas y factores desencadenantes del asma

No sabemos exactamente lo que lleva a un individuo a desarrollar el asma. Sabemos, sin embargo, que hay un fuerte factor genético, pues la enfermedad suele acometer varios miembros de una misma familia. Si uno de los padres sufre de asma, el riesgo del hijo tiene la enfermedad es del 25%. Si el padre y la madre son asmáticos, el riesgo sube a alrededor del 50%.

La relación con procesos alérgicos también es muy clara, siendo muy común la asociación del asma con otras alergias, como dermatitis atópica, rinitis alérgica, urticaria, etc.

Los pacientes con reflujo gastroesofágico, los trabajadores expuestos a ciertos productos químicos o el contacto con los agrotóxicos, también aumentan el riesgo de que los trabajadores de la salud, los fumadores, los fumadores pasivos, las personas cuya madre fumó durante el embarazo, los bebés con bajo peso al nacer, las personas expuestas al humo de incendio, los pacientes con reflujo gastroesofágico, un individuo desarrollar asma bronquial.

Factores desencadenantes de crisis asmática

En general, en los pacientes portadores de asma, las crisis asmáticas se desencadenan por factores conocidos, que deben evitarse siempre que sea posible. En la amplia mayoría de los casos, los factores predisponentes son sustancias aspiradas por el aire. Entre los más comunes desencadenantes de las crisis de asma, podemos citar:

  • Fumar.
  • Cigarrillos.
  • Contaminación atmosférica.
  • Polen.
  • Polvo.
  • Por el de animales domésticos.
  • Molde.
  • Infecciones virales o bacterianas de las vías respiratorias.
  • Olor fuerte de productos químicos (tinta, perfume, queroseno, etc.)
  • Aire frío.
  • Ácaros.
  • Ambientes con cucarachas.
  • Alergia a ciertos alimentos (huevos, leche, maní, soja, mariscos, colorantes, etc.).
  • Medicamentos (aspirina, anti-inflamatorios y betabloqueantes).

Para conocer más detalles sobre los factores desencadenantes de la crisis asmática, lea el siguiente artículo: CÓMO EVITAR LAS CRISIS DE ASMA.

Asma inducida por ejercicio

Algunas personas desarrollan crisis de asma después de practicar actividades físicas. El nombre asma inducido por ejercicio no es el más adecuado, pues puede llevar al falso entendimiento de qué ejercicios pueden causar asma. En realidad, la actividad física puede desencadenar una crisis de asma en un paciente ya previamente asmático. Por lo tanto, el término más correcto es el broncoespasmo inducido por el ejercicio.

En la mayoría de los casos, la práctica de esfuerzo físico agrava un asma ya existente y sintomático. Sin embargo, hay casos en que el paciente sólo presenta crisis de asma después de la actividad física. El esfuerzo es el único desencadenador de broncoespasmo.

Las crisis de broncoespasmo suelen surgir entre 10 y 15 minutos después del inicio de una actividad moderada a intensa. En general, los síntomas desaparecen después de 30 minutos de descanso. Las actividades físicas practicadas en ambientes fríos aumentan el riesgo de asma inducida por ejercicios.

El uso de broncodilatadores 10 minutos antes de la actividad física ayuda a prevenir el broncoespasmo e impide que el paciente se convierta en sedentario.

Diagnóstico del asma

La investigación de un paciente con sospechas de asma se centra principalmente en la apreciación de los síntomas y en las pruebas que evalúan la función pulmonar. Otros exámenes complementarios, incluyendo la radiografía de tórax, exámenes de sangre y pruebas de alergia, son útiles en pacientes seleccionados, pero no pueden por sí mismos establecer o refutar el diagnóstico de asma.

En los niños, principalmente en las más jóvenes, el asma puede ser difícil de diagnosticar, porque muchas otras enfermedades de las vías respiratorias pueden causar síntomas similares y las pruebas que se describen a continuación no suelen ser adecuadas para los niños.

En los pequeños, por lo tanto, el pediatra puede optar por indicar una prueba terapéutica en caso de sospechar asma. Si los síntomas mejoran con el tratamiento del asma, lo más probable es que el niño tenga asma.

espirometría

La espirometría es un examen realizado para evaluar cuán bien sus pulmones trabajan. La prueba es muy simple. Para hacerlo, usted necesita llenar bien los pulmones de aire y luego soplar lo más rápidamente posible en bucal que se conecta a un ordenador. El espirómetro evalúa dos medidas:

1- el volumen de aire que usted puede expirar en el primer segundo de exhalación, denominado volumen espiratorio forzado en el primer segundo o FEV1;
2- la cantidad total de aire que usted puede expirar, denominada capacidad vital forzada o CVF.

Para obtener una lectura más confiable, el médico puede solicitar que usted sopla en el espirómetro más de una vez. Una vez que el médico evalúe que el examen se realizó de forma satisfactoria, comparará los resultados con los valores de referencia, que son los valores medios obtenidos por personas de la misma edad, sexo y altura. De esta forma es posible evaluar si hay signos de obstrucción de las vías respiratorias.

Hecho esto, el médico repetir el examen después de administrar, a través de un inhalador (la famosa bombita para asma), una medicación broncodilatadora, que sirve para dilatar las vías aéreas de los pulmones. Los pacientes con asma suelen presentar una relevante mejora de los resultados de la espirometría después del uso del broncodilatador, un resultado que no se observa, por ejemplo, en los pacientes con bronquitis crónica (EPOC).

Pico de flujo espiratorio

El medidor de flujo espiratorio máximo, también llamado espirómetro es un suplente y manera más sencilla de evaluar la obstrucción de las vías respiratorias. El resultado obtenido por el medidor de flujo máximo se llama flujo espiratorio máximo (FEM).

Mientras que la espirometría el paciente debe soplar en una boquilla que está conectada a un ordenador, el medidor de flujo máximo es un pequeño dispositivo de mano, es posible que tenga en su casa, y se utiliza para medir qué tan rápido puede soplar aire sus pulmones en un solo aliento, de forma corta y explosiva. Al igual que en la espirometría, los resultados deben compararse con los valores de referencia. Una mejora de al menos el 20% en el resultado después del uso de broncodilatadores habla fuertemente a favor del asma.

Esta prueba, a pesar de ser más simple, requiere un poco de práctica para ser hecha de forma correcta y no proporciona resultados tan confiables como la espirometría. Por lo tanto, es más útil en el seguimiento de los pacientes que ya tienen el diagnóstico del asma establecida. Como puede ser hecho en casa en cualquier momento, es útil para evaluar la función pulmonar a lo largo del día. Conocer el patrón habitual de PFE ayuda al paciente a reconocer cuando su asma está empeorando.

Si el paciente sospecha que existe un factor desencadenante del asma en su trabajo, se puede tomar el medidor de flujo máximo con el que trabajar y comparar los resultados antes de esa fecha.

Tratamiento del asma

El tratamiento del asma es un tema complejo y merece un artículo exclusivo. Lo que haremos a continuación es sólo un resumen de las opciones más utilizadas actualmente.

1. Broncodilatadores beta2-agonistas

Los broncodilatadores beta-2 agonistas son drogas que actúan relajando la musculatura de los bronquios, aumentando su calibre y facilitando el paso del aire. Como el mecanismo de obstrucción del asma es el broncoespasmo, los broncodilatadores son óptimas opciones para revertir los síntomas de la enfermedad. Los beta2-agonistas, a pesar de ser efectivos en el combate a los síntomas y tener rápido inicio de acción, no actúan directamente en la causa del asma, que es la inflamación de las vías aéreas.

Los broncodilatadores se administran por vía inhalatoria. Los broncodilatadores de acción corta (4 a 6 horas), como el salbutamol y el fenoterol, y los broncodilatadores de larga duración (12 a 24 horas), como el salmeterol y el formoterol.

2. Corticoides inhalados

Los corticoides son drogas derivadas de la hormona cortisol y tienen un potente efecto anti-inflamatorio. Por lo tanto, los corticoides por vía inhalatoria se utilizan con frecuencia en el tratamiento del asma.

Entre las opciones de corticoides inhalados más utilizados, podemos citar: fluticasona, budesonida, beclometasona, flunisolida, ciclesonida, triancinolona y mometasona.

A diferencia de los corticosteroides tomados por vía oral o intravenosa, los corticoides por vía inhalatoria tienen un riesgo relativamente bajo de efectos colaterales y son generalmente seguros para el uso diario ya largo plazo.

Los corticoides inhalados se utilizan frecuentemente en combinación con beta-2 agonista de larga duración.

3. Modificadores de leucotrienos

Los modificadores de leucotrieno son medicamentos utilizados por vía oral, en comprimidos o jarabe, que ayudan a abrir las vías aéreas, disminuyen la inflamación y reducen la producción de moco. Ellos son menos efectivos que los corticoides, por lo que no suelen ser utilizados solos en el tratamiento del asma, sino como droga complementaria.

Entre las opciones disponibles en el mercado, cabe citar: montelukast, zafirlucaste y zileutona.

4. Teofilina

Teofilina es una droga por vía oral con efecto broncodilatador. Muy utilizada en el pasado, es actualmente una opción complementaria de tratamiento.

5. Omalizumab

El omalizumab es una droga relativamente nueva indicada en el tratamiento del asma alérgica que no puede controlarse con los corticoides. El medicamento se suele administrar por vía subcutánea cada 2 o 4 semanas.


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