HERPES GENITAL - Contagio, Síntomas y Tratamiento

HERPES GENITAL - Contagio, Síntomas y Tratamiento

El herpes genital es una enfermedad de transmisión sexual (ETS) causada por el virus del herpes simple. Se estima que al menos uno de cada cinco adultos está infectado con el virus, aunque muchos de ellos no presentan síntomas y no saben que están contaminados con el virus.

El herpes genital se transmite habitualmente en los períodos de enfermedad activa, es decir, cuando hay lesiones visibles en la región genital. Sin embargo, incluso en los períodos de remisión de la infección, cuando no existen úlceras o burbujas visibles, pueden haber virus en las secreciones genitales de hombres y mujeres, lo que favorece el contagio. El uso del condón disminuye el riesgo de transmisión, pero no lo elimina completamente.

¿El herpes genital tiene cura?

El herpes genital es una enfermedad que tiene tratamiento y puede ser controlada, pero no existe cura. Quien se contaminó con el virus del herpes quedará contaminado por el resto de la vida, pudiendo o no tener síntomas recurrentes de la infección.

En este texto vamos a abordar los siguientes puntos sobre el herpes genital:

  • Como es el contagio.
  • ¿Cuáles son los principales síntomas.
  • ¿Qué es el herpes genital recurrente.
  • Como se hace el diagnóstico.
  • Como se hace el tratamiento.

Formas de transmisión

El herpes genital es una infección causada por el virus herpes simplex tipo 2, que se transmite por vía sexual (es decir: ¿Qué es la enfermedad de transmisión sexual?). El virus herpes simple tipo 1 también puede causar herpes genital, pero está habitualmente asociado al herpes labial.

→ Para saber las diferencias entre herpes labial y genital, lea: HERPES LABIAL Y HERPES GENITAL.
→ Para información específica sobre el herpes labial, lea: HERPES LABIAL | Transmisión y tratamiento.

El virus herpes simplex tipo 2 es transmitido por la vía sexual, siendo altamente contagioso mientras el paciente presenta lesiones activas (explicaré los síntomas más adelante). El gran problema del herpes genital es que la transmisión puede ocurrir incluso en las fases en que el paciente está asintomático. Por lo tanto, incluso fuera de las crisis, el paciente continúa eliminando el virus de forma intermitente, pudiendo transmitir el herpes genital a su pareja (a). Habitualmente en un período de 100 días, el paciente pasa 2 o 3 eliminando el virus de forma asintomática.

La frecuencia de eliminación del virus se va reduciendo conforme los años pasan en relación a la primera aparición del herpes. La eliminación fuera de las crisis es mayor en los primeros tres meses después de la infección primaria. Después de 10 años de infección, la transmisión fuera de las crisis se vuelve cada vez menos común. Un estudio seleccionó a cerca de 400 pacientes con herpes genital hace más de 10 años y cosechó muestras de sus órganos genitales fuera de las crisis por un período de 30 días consecutivos. Sólo el 9% presentaba en este intervalo el virus detectable para transmisión.

Cada vez que el paciente presenta una crisis, su tasa de transmisión asintomática se eleva nuevamente, volviendo a caer conforme la última crisis se va haciendo más antigua. El 70% de las transmisiones del herpes genital ocurren en la fase asintomática, ya que durante las crisis el paciente suele evitar tener relaciones sexuales.

Los pacientes VIH positivos que también tienen herpes genital son un grupo que más presenta transmisión durante la fase asintomática.

El virus herpes simplex tipo 1 suele causar lesión sólo en la boca, pero puede transmitirse a los órganos genitales en el caso de sexo oral. Una vez contaminados, los pacientes con herpes genital por tipo 1 transmiten la enfermedad del mismo modo que los pacientes infectados por el tipo 2. La diferencia es que las crisis por tipo 1 suelen ser más blandas y menos frecuentes, y la transmisión fuera de las crisis es menos común.

El virus herpes simplex tipo 2 sobrevive muy poco tiempo en el ambiente, siendo inusual la transmisión a través de ropa o toallas. No se toma herpes genital en piscinas o baños.

El uso de condones reduce la posibilidad de transmisión, pero no la elimina completamente, ya que las lesiones del herpes pueden surgir en áreas de la región genital que no quedan cubiertas por el preservativo (lea: CAMISETA - Todo lo que usted necesita saber). Por ejemplo, una lesión de herpes en la bolsa escrotal sigue expuesta incluso con el uso apropiado del condón.

Signos y Síntomas

La mayoría de los pacientes que se infecta con el virus herpes simplex tipo 2 no desarrolla enfermedad, permaneciendo asintomáticos y sin tener conocimiento del contagio. Hay estudios que sugieren que hasta el 80% de los pacientes infectados no desarrollan síntomas.

En los pacientes que desarrollan síntomas, el cuadro clínico se divide en dos situaciones: infección primaria y recurrencia.

Infección primaria del herpes genital

La primera vez que las lesiones del herpes genital surgen después de que el paciente ha sido infectado se llama infección primaria.

Los síntomas del herpes genital tienden a desarrollarse dentro de tres a siete días después de la relación sexual responsable de la infección, pero en algunos casos puede tardar hasta dos semanas.

La principal señal del herpes genital son pequeñas burbujas agrupadas en los órganos genitales. Normalmente, las burbujas surgen y luego se rompe formando úlceras. En la infección primaria estas lesiones tienden a ser muy dolorosas. También puede haber picor en el lugar.

Además de la lesión típica del herpes, la infección primaria suele venir acompañada de otros síntomas, como fiebre, malestar y dolores por el cuerpo. Pueden surgir los ganglios linfáticos en la región de la ingle y, si las úlceras están cerca de la salida uretra, puede haber un intenso dolor al orinar.

En los hombres, las heridas de herpes genital generalmente aparecen en el pene o cerca del mismo. En las mujeres, las lesiones pueden ser visibles fuera de la vagina, pero generalmente se producen en su interior, donde se esconden. En el caos de lesiones internas, los únicos signos de enfermedad pueden ser flujo vaginal y / o incomodidad durante el acto sexual. Las lesiones del herpes genital también pueden surgir en cualquier punto del perineo y alrededor del ano de los pacientes que practican sexo anal.

Las lesiones en la infección primaria del herpes genital suelen tardar en promedio 20 días para desaparecer.

Si desea ver más imágenes de lesiones por herpes, vaya al enlace: HERPES LABIAL | HERPES GENITAL | Las fotos.

Recurrentes del herpes genital

Después de la infección primaria, las lesiones del herpes genital desaparecen permaneciendo silenciosas por varios meses. En la mayoría de los pacientes la infección resurge de vez en cuando, en algunos casos, más de una vez al año. El 90% de los pacientes presentan la primera recurrencia en un intervalo de 18 meses después de la infección primaria. Algunos pueden tener más de 10 recurrencias en el intervalo de un año. Los pacientes que suelen tener recurrencias frecuentes son aquellos que han tenido una infección primaria prolongada, con lesiones iniciales del herpes durando más de 1 mes.

Las lesiones recurrentes tienden a ser menos dolorosas y duran cerca de 10 días, la mitad del tiempo de la infección primaria. No es común que haya otros síntomas como malestar y fiebre. Con el paso de los años, las recurrencias van siendo más débiles y menos frecuentes.

Las recurrencias del herpes genital suelen surgir después de algún evento estresante para el organismo. Entre los más comunes están el esfuerzo físico exagerado, estrés emocional, enfermedad, cirugía reciente, exposición solar en exceso e inmunosupresión. En algunas mujeres el período menstrual puede ser el gatillo. Sin embargo, hay casos de recurrencias en las que no es posible identificar ningún factor desencadenante.

Los días antes de las lesiones recurrentes, el paciente puede sentir algunos síntomas de advertencia, como una picazón en los grandes labios, una entumecimiento en el pene o hormigueo en la región genital. Muchos pacientes logran identificar que una recurrencia del herpes genital está en camino.

En algunos casos el paciente puede no desarrollar síntomas de infección primaria inmediatamente después de la contaminación, venido a apestar las úlceras apenas años después, después de algún evento que reduzca su inmunidad. En estos casos, a pesar de ser la primera aparición de las heridas, la enfermedad se comporta más como una recurrencia que como infección primaria, siendo más corta y menos dolorosa. También no son comunes síntomas como fiebre y malestar. El problema es que, como es la primera aparición de las heridas, el paciente tiende a pensar que ha sido contaminado recientemente, y eso suele causar problemas en parejas con una relación estable desde hace años. En estas situaciones es muy difícil establecer con precisión cuando el paciente fue infectado y quien lo infectó.

Herpes genital en el embarazo

El herpes genital se comporta de forma similar en las mujeres embarazadas y no embarazadas. El gran problema del herpes en el embarazo es el riesgo de transmisión al bebé.

Habitualmente, la transmisión sólo ocurre durante el parto, cuando el bebé al pasar por el canal vaginal entra en contacto con las secreciones contaminadas de los genitales femeninos. Incluso cuando la madre se encuentra asintomática y sin lesiones, existe riesgo de transmisión. El mayor riesgo ocurre cuando la mujer se contamina cerca de la fecha del parto, o sea, cuando la infección primaria surge en las últimas semanas de embarazo.

Sólo raramente el herpes puede ser transmitido dentro del útero durante el embarazo, por lo que no es una infección que suele causar problemas de malformaciones para el feto.

La cesárea disminuye mucho el riesgo de transmisión del herpes, siendo esta la forma más indicada de parto en las mujeres sabidamente contaminadas. Es bueno destacar que el parto cesante disminuye, pero no elimina completamente el riesgo de contagio del bebé (lea: PARTO POR CESARIANA | Ventajas y riesgos).

Las mujeres con síntomas de herpes genital durante el embarazo pueden ser tratadas con aciclovir, no importa el trimestre de gestación que estén (ver tratamiento más adelante).

Cómo se realiza el diagnóstico

Las lesiones del herpes genital son típicas y durante las crisis son fácilmente reconocidas por médicos experimentados. Si hay necesidad de confirmación de laboratorio, o si la lesión no es muy típica, el médico puede tomar muestras de las úlceras para identificar el virus. En las fases asintomáticas es posible investigar la infección por el herpes a través de las serologías, que pueden identificar tanto el virus herpes simplex tipo 1 como el tipo 2. Las serologías también son importantes para el rastreo de parejas (as) de pacientes infectados.

Los exámenes consiguen identificar el virus, pero no proporcionan información sobre cuándo el paciente fue infectado.

Tratamiento del herpes genital

Si bien no existe una cura para el herpes genital, la infección puede ser controlada con la terapia antiviral. El tratamiento con antivirales sirve para acelerar la curación de las lesiones, aliviar los síntomas, prevenir complicaciones y reducir el riesgo de transmisión a otros.

Tres medicamentos antivirales se utilizan para el tratamiento del herpes genital: Aciclovir (Zovirax ®), Famciclovir (Famvir ®) y Valaciclovir (Valtrex ®) (lea: INFORMACIÓN SOBRE ACICLOVIR (ZOVIRAX)). En las embarazadas, la droga de elección es aciclovir, que es una sustancia segura en cualquier momento del embarazo.

El primer episodio de herpes genital es generalmente tratado por 7 a 10 días por vía oral. Si no hay mejora de las úlceras, el tratamiento se puede extender por una semana más. El tratamiento funciona mejor si se inicia en las primeras 72 horas de síntomas.

En las recurrencias, el tratamiento se puede realizar por sólo 5 días. Las personas con historia de herpes genital recurrente a menudo se aconseja mantener un inventario de medicamentos antivirales en el hogar para iniciar el tratamiento tan pronto como aparezcan los primeros signos de una recurrencia.

Si el paciente presenta raras recurrencias y la hace con pocos síntomas, puede que no haya necesidad de tratamiento con antivirales, principalmente si el (a) no tiene un socio sexual en el momento que pueda ser infectado (a).

En los pacientes que presentan más de 6 brotes por año, puede estar indicada la terapia supresiva, que consiste en el uso diario y continuo de un antiviral en dosis bajas para evitar las recurrencias. La ventaja de la terapia supresora es que disminuye la frecuencia y la duración de las recidivas y puede reducir el riesgo de transmisión de virus del herpes a un compañero no infectado (a).

No está claro por cuánto tiempo debe mantenerse la terapia supresiva. Algunos expertos recomiendan hacer una pausa del tratamiento periódicamente (cada pocos años) para determinar si la terapia supresiva todavía es necesaria. Si los brotes vuelven, la terapia supresiva puede ser reiniciada.

La terapia supresiva puede ser indicada también en casos de parejas sexuales con serologías discordantes, es decir, uno de ellos infectado por el herpes y el otro no. La terapia supresora reduce en más del 50% el riesgo de transmisión. Cuando se asocia al uso de condones, el riesgo de transmisión del herpes genital se vuelve pequeño.

Cuidado personal

Además de los medicamentos antivirales, algunos tratamientos caseros se pueden utilizar para aliviar los síntomas de un brote de herpes genital. El baño de asiento con agua fría puede disminuir temporalmente el dolor de las heridas. Las mujeres que están teniendo dolor para orinar pueden sentir menos molestia orinando durante el baño de asiento o en una ducha con agua tibia.

Los jabones y los baños de espuma deben evitarse. También es importante mantener el área genital limpia y seca, y evitar la ropa interior apretada. Las cremas y las pomadas generalmente no se recomienda. Si el dolor es muy incómodo, los analgésicos o antiinflamatorios se pueden utilizar.


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