¿QUÉ ES HEPATITIS?

¿QUÉ ES HEPATITIS?

Hepatitis es un término que significa inflamación del hígado. La hepatitis puede ser crónica o aguda y afecta a personas de ambos sexos y de todas las edades y etnias.

Hay varias causas para la inflamación del hígado, lo que significa que hay varios tipos de hepatitis. Las principales causas son:

  • Virus: Hepatitis A, B, C, D y E.
  • Infecciones del hígado.
  • Abuso de alcohol.
  • Medicamentos y drogas.
  • Enfermedad autoinmune (cuando el cuerpo inapropia crea anticuerpos contra nosotros mismos).
  • Choque circulatorio o hipotensión grave.
  • Esteatohepatitis.

Vamos a hablar rápidamente sobre cada una de las principales causas de la hepatitis. Al final abordaré los síntomas, que son básicamente los mismos, independientemente de la causa de la hepatitis.

HEPATITES VIRALES

Varios virus pueden causar cuadros de inflamación del hígado, es decir, hepatitis. Podemos citar el dengue, el citomegalovirus y la fiebre amarilla como ejemplos. Sin embargo, llamamos hepatitis virales sólo aquellas causadas por virus que atacan preferentemente el hígado.

En el caso de las hepatitis virales: A, B, C, D y E. Las tres primeras corresponden por el 95% de los casos.

Al contrario de lo que el sentido común nos lleva a pensar, los virus que causan las hepatitis virales son muy diferentes entre sí. El virus de la hepatitis C es, por ejemplo, mucho más parecido genéticamente con el virus del dengue que con los de otras hepatitis.

Las hepatitis virales deben ser consideradas como enfermedades diferentes, con tratamiento y pronósticos distintos, pero que presentan en común el hecho de ser virus que causan hepatitis.

Las hepatitis virales pueden provocar cuadros de hepatitis aguda, que duran sólo unos días o pocas semanas, o cuadros de hepatitis crónica, que son infecciones persistentes.

La hepatitis A (es decir: HEPATITIS A - síntomas, tratamiento y vacunas)

Se transmite por la vía fecal-oral, es decir, cuando el virus eliminado en las heces de alguien contaminado es ingerido por una persona sana.

Usted debe estar pensando como eso es asqueroso y que nunca sucedería con usted. La hepatitis A es extremadamente común. Para entrar en contacto con el virus basta nadar en una playa o lago contaminado por el desagüe, comer algo preparado por alguien que no lava las manos después de evacuar o alimentarse de frutos del mar oriundos de aguas infectadas.

Como es de esperar, lugares con carencia de saneamiento básico, con alcantarillado a cielo abierto, presentan altas tasas de contaminación.

La hepatitis A suele ser más blanda que la B o la C. Cuando se contrae en la infancia, puede pasar desapercibida, confundida con una gripe común.

En los adultos la infección por el virus A suele ser más sintomática provocando síntomas de hepatitis aguda. Sin embargo, incluso en los casos sintomáticos, la infección suele curarse espontáneamente. Raramente el virus de la hepatitis A provoca hepatitis crónica.

Ya existe vacuna para la hepatitis A.

La hepatitis B (es decir: HEPATITIS B - síntomas, diagnóstico y vacunas)

Es transmitida en general por contacto sexual, transfusión sanguínea o por agujas contaminadas, no sólo en usuarios de drogas endovenosas, pero también en tatuajes, piercings y acupuntura.

La mayoría de los pacientes también suelen tener hepatitis subclínica, con síntomas inespecíficos de infección viral.

El problema en la hepatitis B es que 5 a 10% nunca curan y desarrollan lo que llamamos hepatitis crónica, que a largo plazo puede llevar a la cirrosis, a la quiebra hepática y al cáncer hepático. La posibilidad de que la enfermedad se vuelva crónica es mayor en los niños menores de 5 años y llega al 90% en las infecciones adquiridas por los recién nacidos durante el parto.

El virus de la hepatitis B es 100 veces más infeccioso que el VIH. Se estima en 350 millones de personas con hepatitis B crónica en todo el mundo, el 25% de estos deben desarrollar cirrosis o cáncer de hígado.

La hepatitis B también tiene vacuna.

La hepatitis C (es decir: la hepatitis C - síntomas y tratamiento)

Presenta las mismas vías de transmisión que la hepatitis B, con la diferencia de ser mucho menos infeccioso por la vía sexual. Mientras que la vía sexual es el principal medio de transmisión en la hepatitis B, la vía endovenosa es la más común en la hepatitis C.

La gran tragedia de la hepatitis C es que su virus sólo fue reconocido a principios de la década de 1990. Antes de eso no se sabía de su existencia, y por lo tanto, ni las bolsas de sangre para transfusión, ni los donantes, eran probados para esa infección.

Una vez más, la hepatitis C aguda suele ser poco sintomática en el 75% de los pacientes. El gran problema es que más del 80% de las personas infectadas evolucionan hacia la forma crónica. De estos 25% evolucionará a cirrosis o cáncer en 20 a 30 años.

Hoy estamos tomando a aquellas personas que adquirieron el virus en los años 80 y ahora empiezan a presentar las complicaciones de la infección crónica.

Son 170 millones de personas en el mundo con hepatitis C.

No hay vacuna, pero el tratamiento ha evolucionado mucho en los últimos años, pudiendo llegar a tasas de curación de hasta 80%, dependiendo del subtipo de virus C (hay 3 subtipos).

HEPATITIS ALCOHÓLICA

El alcohol es reconocidamente una droga hepatotóxica. La hepatitis alcohólica es un síndrome asociado al consumo prolongado de alcohol. Como toda hepatitis crónica, también puede evolucionar a cirrosis y fallo hepático. Si el paciente ya es portador de hepatitis viral y aún así consume alcohol, el riesgo de cirrosis es mucho mayor.

Las mujeres son más susceptibles a los riesgos del alcohol que los hombres.

El principal tratamiento es la suspensión total del consumo de alcohol.

HEPATITIS AUTOIMUNE

Como en cualquier enfermedad autoinmune, este tipo de hepatitis es causado por un mal funcionamiento de nuestro sistema de defensa que debería atacar sólo virus, bacterias y otros invasores, pero que, inadecuadamente, comienza a atacar también las células del hígado.

Si no se trata a tiempo, la hepatitis autoinmune lleva a un cuadro de hepatitis crónica que progresa con cirrosis y fallo hepático. Sin tratamiento, la mitad de los pacientes con hepatitis autoinmune va a la muerte en menos de 5 años.

El 70% de los casos ocurren en las mujeres. Los factores genéticos están vinculados al desarrollo de la enfermedad que puede desencadenarse después de cuadros de hepatitis virales, infección por el virus de Epstein-Barr (mononucleosis) o por drogas, como Metildopa, Nitrofurantoína y Minociclina.

La hepatitis autoinmune está relacionada con la presencia de auto-anticuerpos presentes en la sangre como el FAN, anti-LKM o anticuerpos anti-músculo liso.

El tratamiento se realiza con inmunosupresores como los corticoides y la Azatioprina.

HEPATITIS POR DROGAS

También puede ocurrir inflamación del hígado secundario al uso de algunos medicamentos. Se han descrito más de 900 drogas o productos denominados "naturales" como causas de la hepatitis medicamentosas.

Los más famosos son el paracetamol, ibuprofeno, amiodarona, isoniazida, fármacos para bajar colesterol, eritromicina, anticonceptivos, alopurinol, ácido valproico y esteroides anabolizantes.

Como ustedes pueden reparar son todas las drogas comunes en la práctica médica. No podemos saber de antemano quién evolucionará con la hepatitis o no. Por lo tanto, es importante evitar la medicación innecesaria y la auto-medicación. Esto vale principalmente en relación a los "medicamentos naturales" que a menudo no presentan los beneficios alegados y aún pueden llevar a lesiones hepáticas graves.

HEPATITIS ISQUEMICA

La hepatitis isquémica es la que ocurre debido a un bajo flujo de sangre al hígado.

Normalmente ocurre después de cuadros de choque circulatorio como en sepsis grave o en estados insuficiencia cardíaca avanzada. La cocaína puede causar espasmos de las arterias hepáticas y también causar hepatitis isquémica.

esteatohepatitis

La esteato-hepatitis es una forma avanzada de esteatosis hepática, causada por la acumulación de grasa en el hígado. Los principales factores de riesgo son el alcohol, la obesidad, la diabetes tipo 2 y la hipercolesterolemia.

La esteato-hepatitis se explica en detalle en este texto: ¿QUÉ ES ESTEATOS HEPÁTICO?

Síntomas de la hepatitis

Los síntomas de la hepatitis son la ictericia (piel y ojos amarillentos), la coluria (orina de color mate) y la acogida fecal (heces claras, casi blancas).

Otros síntomas menos específicos incluyen debilidad, picazón generalizado, náuseas, pérdida de apetito, dolor en el hígado y fiebre.

El diagnóstico precoz de las hepatitis es importante ya que la interrupción del agente causante o la institución de tratamiento precoz puede evitar la evolución de la cirrosis o de la insuficiencia hepática.

Los principales exámenes de sangre para identificar una hepatitis son las transaminasas (AST y ALT).

En las hepatitis virales agudas no hay tratamiento específico, pero el seguimiento es importante para identificar aquellos que evolucionará a la hepatitis crónica, principalmente en la hepatitis B y C.

Lea también: 12 SÍNTOMAS DEL HÍGADO.


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